December 9, 2021

Certains éléphants évoluent pour n’avoir plus de défenses en réponse au braconnage brutal

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Les défenses d’un éléphant font partie de ses caractéristiques : elles aident l’animal à soulever des branches lourdes, à renverser des arbres, à écorcer, à se battre et à creuser des trous pour l’eau et les minéraux.

Mais une proportion croissante d’éléphants femelles dans le parc national de Gorongosa au Mozambique sont nées sans ces outils cruciaux, et les scientifiques disent qu’il s’agit d’une réponse évolutive au massacre brutal des éléphants pour leurs défenses en ivoire pendant la guerre civile qui a duré 15 ans dans le pays.
Les experts en éléphants travaillant dans le parc avaient commencé à remarquer le phénomène après la fin de la guerre en 1992. Les données de terrain et l’analyse d’anciennes séquences vidéo du parc ont révélé que la proportion d’éléphants femelles sans défenses a plus que triplé entre 1972 et l’an 2000. Il était une période au cours de laquelle la population d’éléphants est passée d’environ 2 000 à environ 250 individus, a déclaré Ryan Long, professeur agrégé de sciences de la faune à l’Université de l’Idaho.
“Pendant la guerre, Gorongosa était essentiellement le centre géographique du conflit”, a déclaré Long par e-mail. “En conséquence, il y avait un grand nombre de soldats dans la région et beaucoup de motivation associée… pour tuer des éléphants et vendre l’ivoire pour acheter des armes et des munitions. Le niveau de braconnage qui en a résulté était très intense.”
Signature génétique
Les scientifiques ont maintenant une meilleure compréhension de la base génétique de cette absence de défenses et pourquoi elle ne semble affecter que les éléphants femelles, selon une étude publiée jeudi dans la revue Science.
L’analyse a montré que les femelles sans défenses avaient plus de cinq fois plus de chances de survivre au cours de la période de 28 ans que leurs homologues femelles avec défenses, il était donc très peu probable que l’adaptation soit un événement fortuit.

L’absence de défense se produit naturellement – et uniquement chez les femelles – même en l’absence de braconnage, mais généralement seulement chez une petite minorité d’éléphants. À Gorongosa dans les années 1970, 18,5 % des éléphants femelles n’avaient pas de défenses, alors que trois décennies plus tard, 51 % en avaient.
“L’évolution est simplement un changement des caractéristiques héréditaires au sein d’une population au cours des générations successives, et sur la base des résultats de notre étude, le changement vers l’absence de défenses chez les éléphants femelles à Gorongosa correspond parfaitement à cette définition”, a déclaré Long, auteur de l’étude.
“Le fait que cela se soit produit si rapidement est en effet rare et est directement fonction de la force de la sélection”, a-t-il déclaré par e-mail. “En d’autres termes, cela s’est produit si rapidement parce que les femelles sans défenses avaient une probabilité BEAUCOUP plus élevée de survivre à la guerre, et donc un potentiel BEAUCOUP plus grand de transmettre leurs gènes à la génération suivante.”

Mais qu’en est-il des éléphants mâles ? Après avoir prélevé des échantillons de sang de 18 éléphants femelles, avec et sans défenses, les chercheurs ont séquencé leurs génomes. Ils ont découvert que les femelles sans défenses présentaient une variation génétique dans une région très spécifique du chromosome X, qui joue un rôle dans le développement des défenses.
“Les femelles ont 2 chromosomes X. Chez les femelles sans défenses, l’un de ces chromosomes est ‘normal’ et l’autre contient les informations supprimées”, a expliqué Long.
“Lorsqu’une femelle sans défense conçoit une progéniture mâle, ce mâle a une chance 50/50 de recevoir le chromosome X affecté de sa mère. S’il reçoit le chromosome “normal”, il survivra et naîtra avec l’information génétique nécessaire pour produire des défenses.”
Cependant, si le fœtus d’éléphant mâle reçoit le chromosome avec la variante génétique, il meurt dans l’utérus parce que la variante qui produit les femelles sans défense est mortelle pour les mâles, a déclaré Long.

Le mécanisme génétique et développemental exact qui conduit à l’absence de défenses chez les femelles et à la perte d’éléphants mâles au cours de la grossesse de 22 mois d’un éléphant n’était pas encore compris, selon l’étude.
Le nombre d’éléphants a rebondi à Gorongosa à environ 800, a déclaré Long. L’absence de défenses ne semble pas gêner de manière significative les éléphants femelles, mais c’est quelque chose que les chercheurs souhaitent approfondir. Il a déclaré que l’analyse alimentaire suggérait que les femelles sans défenses mangent une plus grande proportion d’herbes.
“La population se porte bien et il y a beaucoup d’éléphants sans défenses. Ils se sont clairement adaptés à la vie sans défenses mais il y a beaucoup de choses que nous ne savons pas.”

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