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Lancement d’un satellite au Royaume-Uni: “Tout est maintenant d’arriver à Cornwall”

Tous les regards sont désormais tournés vers Newquay en Cornouailles pour le premier lancement de satellite depuis le sol britannique. 

La société américaine Virgin Orbit de Sir Richard Branson a réussi à faire atterrir sept autres engins spatiaux en route depuis la Californie au cours du week-end et se concentre désormais sur la migration vers l’Angleterre. 

“Il s’agit maintenant de se rendre à Cornwall”, a déclaré le Flt Lt Matthew “Stanny” Stannard, qui a piloté la dernière mission et qui aura à nouveau les commandes lors du premier lancement britannique, probablement en septembre. 

La société de Sir Richard a maintenant lancé quatre cycles satellites réussis, tous depuis l’aéroport californien de Mojave, en Californie. 

Mais l’homme d’affaires du groupe Virgin a toujours eu l’intention de faire traverser l’Atlantique à sa technologie de fusée. 

Des travaux préparatoires sont en cours à l’aéroport international de Newquay, qui dispose d’un centre de contrôle et d’un centre d’intégration de satellites dans le système d’évacuation. 

Déjà, le sud-ouest de l’Angleterre voit de quoi tirer son épingle du jeu économique du fait des performances attendues de Virgin Orbit à Newquay (le second lancement est en projet). Les débuts de l’espace commencent à converger dans l’espace. 

“Ce lancement sera extrêmement important. Le Royaume-Uni possède un secteur spatial fantastique, en particulier sur le marché des petits satellites, mais il lui manque une capacité de lancement et nous sommes sur le point de combler cette lacune”, a déclaré le Flt Lt Stannard. 

“L’espace ne capte pas toujours l’imagination des enfants d’âge scolaire, car il est souvent intangible ; vous ne pouvez pas le voir.” 

“Mais ils pourront regarder par-dessus la clôture, pour ainsi dire, pour voir une fusée et je pense que cela captivera l’imagination.” 

Le plus grand obstacle à la mission de septembre sera probablement l’octroi de licences. Virgin Orbit aura besoin de l’autorisation de l’Autorité de l’aviation civile (CAA) avant de pouvoir lancer une campagne de fusées depuis le Royaume-Uni. 

Mais le PDG californien de la société, Dan Hart, espère que les permis verront le jour. 

“La CAA a collaboré avec nos experts pour s’assurer qu’ils comprennent le système. Ce dialogue a vraiment aidé à clarifier leurs questions et à s’assurer que le processus réglementaire avance”, a-t-il déclaré aux journalistes. 

Virgin Orbit est un système de démarrage horizontal. C’est très différent des programmes exacts que tout le monde verra, avec une fusée pointant vers le sol. 

Virgin Orbit utilise le Virgin Atlantic 747 modifié pour d’abord transporter la fusée vers le haut avant de la relâcher dans l’espace. 

Cette méthode signifie qu’une fusée n’a pas besoin d’autant de carburant pour parcourir une orbite ; et cela donne à l’ensemble du système une grande flexibilité : vous pouvez atteindre un objectif n’importe où dans le monde avec la bonne trajectoire de vol. 

Matthew Stannard est le deuxième en ligne après Virgin Orbit de la RAF. 

Un vol de nuit le week-end (vendredi soir, Californie ; samedi matin, Royaume-Uni) l’a vu prendre le siège de gauche dans un 747, connu sous le nom de Cosmic Girl. Cela lui a donné la responsabilité de diriger l’avion vers une chute désignée de 35 000 pieds [35 000 m] au-dessus de l’océan Pacifique. 

Lorsqu’il a reçu l’ordre de libérer la fusée, le Flt Lt Stannard a dû relever le nez du 747 de 35 degrés et serrer à droite pour s’éloigner du propulseur pendant qu’il tirait son moteur. 

Matthew Stannard et le reste de l’équipe de Virgin Orbit apporteront probablement la Cosmic Girl, ainsi que la fusée de mission britannique, Cornwall environ six semaines avant le grand jour. 

Une série de tests vestimentaires est prévue afin que chacun soit à l’aise avec ses responsabilités. Cela inclut le contrôle du trafic aérien britannique qui devra contrôler l’espace aérien en dehors de l’Atlantique où une descente de fusée aura lieu. 

À ce jour, sept satellites ont été réservés pour la mission de fusée de Cornouailles, dont le premier satellite gallois construit par Space Forge à Cardiff.

By Julien Clavet

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