Thales Alenia Space étudie des engins spatiaux réutilisables pour la fabrication en orbite

TAMPA, Floride – Les engins spatiaux sans équipage plutôt qu’avec équipage seront essentiels pour réaliser une industrie de fabrication émergente en orbite, selon une entreprise européenne qui a chargé Thales Alenia Space de développer un véhicule appelé REV1 pour des missions commençant fin 2025.

Thales Alenia Space a signé début décembre un contrat de première phase pour l' »usine spatiale » réutilisable et pressurisée REV1 avec REV, une entreprise luxembourgeoise de huit ans à la recherche de fonds pour développer une activité de recherche et de fabrication en microgravité.

Alors qu’Axiom Space, basé au Texas,  se rapproche d’un important cycle d’investissement  pour développer une station spatiale commerciale avec équipage, Space Cargo Unlimited affirme qu’un système sans équipage comme REV1 pourrait être plus flexible et moins cher en évitant les nombreuses mesures de sécurité nécessaires pour soutenir les activités humaines.

« Les mesures de sécurité sur les stations spatiales protégeront toujours à juste titre les vies humaines au détriment de la charge utile en jeu », a déclaré le PDG et co-fondateur de Space Cargo Unlimited, Nicolas Gaume, à  SpaceNews .

« Pour faire évoluer la fabrication dans l’espace, nous ne croyons pas aux véhicules polyvalents avec des humains à bord », a ajouté Gaume. « En fait, nous pensons que l’approche de la fabrication dans l’espace doit être axée sur la charge utile, et non sur le véhicule. »

Thales Alenia Space est responsable de la conception, de l’ingénierie et du développement du REV1, qui a à peu près la taille d’une voiture compacte et serait détenu et exploité commercialement par Space Cargo Unlimited.

Le contrat de première phase permet à Space Cargo Unlimited « de commencer la fabrication », a déclaré un porte-parole de l’entreprise.

REV1 est conçu pour transporter jusqu’à 1 000 kilogrammes de charge utile pendant plusieurs mois en orbite terrestre basse, où il s’arrimerait à un module de service en orbite réutilisable que Thales Alenia Space développe également.

Ce module de service disposerait de panneaux solaires et de propulseurs électriques pour rester en orbite environ 10 ans, selon Gaume, soit environ 20 missions REV-1.

Une fois sa mission terminée, un bouclier thermique équipant REV1 lui permettrait de rentrer dans l’atmosphère terrestre pour un atterrissage en parachute.

Les marchés cibles comprennent la biotechnologie,  les produits pharmaceutiques et les fabricants qui cherchent à développer de nouveaux matériaux à partir de l’espace.

REV1 a « un certain nombre de charges utiles de fabrication dans l’espace passionnantes provenant de clients définissant que nous dévoilerons à mesure que nous nous rapprochons du lancement », a déclaré Gaume.

Le vaisseau spatial aiderait également les expériences agricoles que l’entreprise a déjà facilitées sur la Station spatiale internationale pour la culture de la vigne et la maturation du vin en microgravité.

Gaume a déclaré que REV1 a aligné « un certain nombre » d’autres projets de développement et de validation en orbite, y compris des bancs d’essai pour les systèmes de propulsion.

« Le premier cas de défaillance des satellites réside dans leurs systèmes de propulsion », a-t-il déclaré par e-mail. « Et si vous y réfléchissez, la plupart des systèmes de propulsion du satellite ne sont pas testés dans l’espace, et lorsqu’ils le sont, ils ne reviennent pas, ce qui augmente considérablement le coût et le délai de développement d’un nouveau système. 

« En ouvrant la possibilité de tester rapidement et de revenir, nous accélérons et soutenons l’ensemble de l’écosystème spatial. »

Space Cargo Unlimited et Thales Alenia Space espèrent construire un «garage spatial» à Turin, en Italie, pour entretenir, réparer et réviser le REV1 et d’autres engins spatiaux.

Le fonds d’investissement européen Eurazeo est le principal bailleur de fonds de Space Cargo Unlimited et en est actionnaire.

Space Cargo Unlimited a déclaré avoir également obtenu des investissements de la branche de capital-risque de Thales et de l’investisseur européen Geodesic pour ses projets.

Parmi les autres sociétés développant des engins spatiaux sans équipage pour la fabrication en orbite et d’autres applications, citons Space Forge, une startup britannique qui prévoit de lancer son premier satellite sur la  mission inaugurale de Virgin Orbit depuis le Royaume-Uni au début de l’année prochaine .

Par Kristin Eichmann

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